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「ツチノコ発見で128万円」に3千人集結!『けもフレ』効果でハンター増加か?〈週刊朝日〉

dot. 4/21(金) 11:30配信

「ツチノコ」……。中高年なら、そういえば昔ブームがあったような気がする。小学生なら、人気ゲーム「妖怪ウォッチ」に出てくるやつ。アニメファンなら、「けものフレンズ」に出てくるアニマルガール。こんなところだろうか。

 未確認生物(UMA)で、全国に目撃情報があるが、公式に“発見”されたことはない。体長は30~80センチほどで胴が異常に太い。1970年代には小説や漫画などに取り上げられ、大ブームを巻き起こした。いまでは恐ろしい生き物というより、愛すべき存在になっている。

 そんなツチノコを探すイベントが5月3日に岐阜県東白川村である。「つちのこフェスタ2017」で、1千円を払って商品券付きのチケットを買えば捜索に参加できる。見つければ賞金128万円が手に入る。

 なぜこの金額か。89年に100万円でイベントが始まり、見つからないまま毎年1万円ずつ積み上げてきたからだ。

 ばからしいと思ったあなた。昨年は全国から3千人近くの“ハンター”らが集結。人口約2400人の過疎の村が活気にあふれた。

「東白川村は日本で一番目撃事例が多い村だと言われている。お年寄りに聞くと『昔は山にいくらでもいた』と言われた。私は見たことはないが、この村にはいると信じている。地域活性化に貢献してくれるありがたい存在でもある」

 こう話すのは村にある「つちのこ館(やかた)」の館長の安江豊司さん(65)だ。

 入場者はこのところ、前年の同時期に比べ2倍近くに増えている。ネットで話題のアニメ「けものフレンズ」にツチノコが登場し、安江さんのインタビュー内容も流れたからだ。

「アニメをきっかけに若いファンが来てくれるようになった」(安江さん)

 そうは言っても、見つかるわけないと思う人が多いだろう。そこは主催する東白川村側も抜かりない。捜索地の茶畑周辺に、ツチノコをかたどった金色のプレートをあちらこちらに隠している。見つけたら賞金128万円の1%に当たる1万2800円がもらえる。ほかにも特産品が当たる「お宝」が用意され、抽選会やマスのつかみ取りなどの催しもあって、年に一度の一大イベントになっている。

 ツチノコは見つからないからこそUMAとして、愛されてきた。大きなえさをのみ込んで膨らんだヘビ、といった謎解きを声高に唱えるのも野暮(やぼ)だろう。イベントに参加できなくても、身近で探してみるのもいいかもしれない。

 つちのこフェスタは5月3日午前8時半から受け付け開始で、午後3時に閉会。問い合わせは東白川村役場観光協会事務局。

※週刊朝日  2017年4月28日号

最終更新:4/21(金) 21:23

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