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VR空間で触感を再現する研究が進行中

5/2(火) 17:50配信

WIRED.jp

独大学のとある研究チームが進めているのは、「VR(仮想現実)にふれる」ためのデヴァイス開発だ。現時点のプロトタイプでは、理学療法と同じように微量の電気ショックを媒介とすることで、壁に触れ、ボタンを押し、物体をつかむことが可能となるという。

【テスト動画はこちら】 VR空間で触感を再現する

ヴァーチャルリアリティ(VR)の技術革新は日進月歩の勢いだが、その一方でまだまだ越えるべきハードルが存在していることも確かだろう。たとえば触感はそのひとつで、フィジカルなマッス(=塊)をもたない仮想空間の物体に触れる感覚を体感するには、VRグローヴやロボットハンドなどが不可欠になってくる。

しかし、VRヘッドセットだけでも大仰だというのに、さらなる“追加デヴァイス”はVR体験に水を差し、ひいてはユーザーをずっぽり埋没していたヴァーチャル空間から現実世界へと引き戻す結果となりかねない。

VRが直面するこの課題に取り組んだチームのひとつが、ドイツ・ポツダム市にあるHasso Plattner Instituteから生まれている。彼らの手法は、ユーザーの筋肉を「ハック」するという驚くべきものだった。

「わたしたちは、ヴァーチャル空間におけるもっとも難しい課題、つまり壁に触れるなどといったフィジカルな感覚の再現に、当初からとても興味があったのです」と『Co. Design』のインタヴューに答えたのはメンバーの一人、ペドロ・ロペス。人とコンピューター間のインタラクションをテーマに研究を進めているリサーチャーだ。

ポイントは「身につけているのを忘れる」軽さ

ロペスのチームが開発したのは、極小のウェアラブルデヴァイスで、ユーザーの筋肉に微量の電気ショックを送ることで、ヴァーチャル空間における触感の再現を誘発するというものだ。

ケガや障害で低下した運動機能の維持・改善のため施される理学療法と同様の原理で、8つある電極パッチを通して指や手などに電気を送り、その電気ショックに筋肉が反応することで、あたかも物体に触れているかのような感覚が再現される。同じ原理で、「壁に触れる」だけでなく「物体をつかんで持ち上げる」「ボタンを押す」などの動作も再現できるという。

「わたしたちの研究のいちばんの魅力は、平らな電極パッチをカラダに装着するだけ、という手軽さです。ボディスーツやエクソスケルトン(パワースーツ)などの大きなデヴァイスは必要ありません。電極パッチをつけた瞬間、重量を感じられるようになり、(ヴァーチャル空間の)壁やドアに触れ、ボタンを押し、ものをつかんで持ち上げることが可能になるのです」とロペスは言う。

現在あるプロトタイプは、ロペスの理想よりもいささか「サイズが大きすぎる」ようだが、製品化に向けてさらなるプロダクトデザインの最適化を行えば、さらにスリムなデヴァイスに仕上がるだろう、と少なからぬ自信も覗かせている。

SHOGO HAGIWARA

最終更新:5/2(火) 17:50
WIRED.jp

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