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神の技術・Crispr Cas9は「まず農業で」

6/15(木) 19:28配信

WIRED.jp

「神の技術」ともいわれるゲノム編集技術「Crispr Cas9」(クリスパー・キャス9)。その開発者のひとりでカリフォルニア大学バークレー校教授のジェニファー・ダウドナが「WIRED Business Conference」に登壇。同テクノロジーの価値を、いま、社会はどう受け入れるべきかを語った。

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「『Crispr』を駆使して胚に手を加える科学者たちについてどう思うか?」。あるジャーナリストが質問の電話をしてきたとき、ジェニファー・ダウドナはカリフォルニア大学バークレー校にある自分のオフィスにいた。

その当時、問題となっていたのは猿の胚だった。電話取材は2014年後半のことで、ダウドナはまさに「Crispr Cas9」(クリスパー・キャス9)の“顔”になり出したところだった。そしてそれ以来、彼女は自分の発見が引き起こしうる影響について、殺到する質問に対応し続けている。

Crispr Cas9は、医療を、農業を、エネルギーを、あらゆる事柄の未来を、どう変えていくのだろうか? ──そうした質問は、いつも必ず「スーパーベイビー」の話に行き着く。

この日、ニューヨークで開催された『WIRED』主催の「WIRED Business Conference」でも、その質問が出てくるまでほんの数分しかかからなかった。ダウドナは、いま、自身の研究からは一歩退いて、この可能性──Crisprで“カスタムデザインされたヒトの子ども”をつくり出すこと──を検討すべく、このゲノム編集技術に関する公開討論に参加しているのだと語った。

実際、過去数年間にわたり、ダウドナは、Crisprが潜在的に抱えている「リスク」と「見返り」について、世界中の科学者、政治家、政府機関と話し合いを重ねてきた。

「それほど遠くない未来、Crisprが遺伝子疾患を治す可能性は本当に高いと思います」と、彼女は語った。「しかし、責任ある方法で前進するためには、全世界的なコンセンサスを策定する必要があるのです」

2015年時点ですでに、中国の科学者は人間の胚のゲノム編集を伴う実験を開始している。Crisprを活用して遺伝子疾患を治療するようになるのはまだ先の長い話で、そこには倫理的な穴が多くある。だからこそ、ダウドナはCrisprにとって初となる“大成功”は、臨床分野ではなく農業分野において期待すべきだと語った。

「最短時間で最大の効果を見出す可能性があるのは、やはり農業分野だと思います」と、ダウドナは言う。

植物育種家(植物の品種改良を職業とする人)は、本質的に遺伝学者だ。精度が高く、簡便でもあるCrisprをもってすれば、特性それぞれを識別し切り離すことで、新しい作物の開発をケタ違いに加速させる可能性がある。農業系の巨大企業デュポンとモンサントは、気候変動や新しい病気、害虫などもに耐えうる作物を生み出す研究開発を加速させるべく、Crisprのライセンスに投資してきた。世界中にある試験区では、遺伝子編集された作物がすでに栽培されている。より長持ちするジャガイモ、洪水に強い米、干ばつ耐性のトウモロコシ、防カビ性のある小麦などが挙げられるが、それも全体のうちのほんの数例にすぎない。

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最終更新:6/15(木) 19:28
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