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川で迷子のシロイルカ、飛行機で海へ

6/20(火) 18:18配信

ナショナル ジオグラフィック日本版

カナダでは絶滅危惧種の指定、個体数が増えない理由も不明

 迷子になったと思われる若いオスのシロイルカ(ベルーガ)が飛行機で運ばれ、無事に海に返された。

【動画】川で迷子のシロイルカを飛行機で海へ

 イルカが発見された場所は、カナダ、ニューブランズウィック州を流れるネピシグイット川。餌を探しているうちに上流に迷い込んだか、もしくは通常より高い潮に押し流されてしまったと思われる。2017年6月2日に撮影された動画には、澄んだ真水の中を泳ぐシロイルカが映っているが、地元の人の話によると、5月末からそこにいたようだ。

「今回のように環境に恵まれ、人間の助けを借りることができなかったら、十中八九シロイルカは生きながらえなかったでしょう」と、イルカの移送に携わったティム・バインダー氏は言う。彼は米シカゴにあるシェッド水族館の動物部門副責任者だ。

 シロイルカの体色はまっ白だが、川で救助された時点では、その輝くように明るい色が茶色味を帯びていた。

 カナダのバンクーバー水族館の獣医マーティン・ハウレナ氏は、この若いシロイルカが衰弱し、弱々しい動きをしているのに気がついた。

「体内の塩分濃度を調節できなくなっていました」と、ハウレナ氏は説明する。また、真水である川の水を摂取していたようだが、これはシロイルカにとって「命に関わる」行為だと付け加えた。

救出計画が始動

 救助に先立つ数週間前から、このシロイルカの様子はドローンを使用して撮影されていた。さまざまなグループの獣医がそれを観察しながら、イルカが自力で川を下り、セントローレンス湾に出るのを願った。

 イルカがいっこうに動き出さないのを見てとった救助者たちは、バスと同じくらいの大きさをしたこのシロイルカを、ネピシグイット川から移動させる計画を練り始める。

 シェッド水族館とバンクーバー水族館は、カナダ水産海洋省と野生動物救助のための非営利団体、そして地元の消防と警察の協力のもと、救出計画を指揮した。

「この方策には極めて複雑な課題がありますから、時間をかけて周到に計画します。動物愛護と人間の安全を常に優先し、準備がすべて整ったと断言できるまで実行に移しません」と、座礁や負傷をした海洋動物を救助する団体「the Marine Animal Response Society」は6月12日にフェイスブックに書いている。

 15日の早朝に、シロイルカは網へ誘導された。カナダ放送協会のレポーター、ブレット・ラスキン氏のツイッターによると、救助チームは袋網、担架とエアーマットを使用してイルカを台に乗せた。そこからトラックで飛行場へ移動、12人乗りの飛行機に乗せて海へ行き、別の台に移し替えてから放し、無事仲間のもとに戻した。

 飛行機を使用した理由は、移動に要する時間を短縮するため。バインダー氏の推定では、救出作戦の所要時間は、捕獲から放すまでで計6時間足らずだ。

 バインダー氏によると、シロイルカは、セントローレンス湾に放されるとすぐに、他の動物と共に泳ぎ始めたらしい。じきに仲間の群れと合流できるだろうと彼は述べている。今後の行動を追跡するために、体には衛星発信器(サテライトタグ)が取り付けてある。

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