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赤道に連なるハリケーンの列は、「地球の終わり」を示しているのか?

10/20(土) 14:10配信

WIRED.jp

その地図は、恐ろしいほどに異様な光景を映している。大陸の輪郭がおかしいわけではない。それは長く突き出たかぎとしっぽをもち、目があり、渦を巻いている。嵐だ。

【動画】宇宙から見た巨大ハリケーンの姿

この写真が撮られた9月中旬、地球上では熱帯地域の海上に7つの巨大嵐が渦を巻いて発達している。ハリケーン「フローレンス」は米南東部沿岸に上陸し、ノースカロライナ州とサウスカロライナ州で猛威を振るっている。

背後には熱帯暴風雨の「ヘレン」「アイザック」「ジョイス」が、まるでシャーロット・ダグラス国際空港への着陸を待つ飛行機のように大西洋上を進んでいる。アジアでは、台風23号(バリジャット)はトンキン湾で熱帯低気圧に変わったが、フィリピンなどの東南アジア諸国はスーパー台風にまで発達した台風22号(マンクット)の接近に備えている。

ハリケーンの季節なのだから無理もない。しかし気候学者によれば、暴風雨は今後も起こり続けるという。気候変動に関する政府間パネル(IPCC)は、地球の温暖化に伴ってハリケーンの発生数が増えるかどうかは科学では解明できないとしているものの、参加している研究者の間では、今後発生するハリケーンは激しさが増すだろうという意見で一致している。

風が強くなり、雨量は増え、沿岸地域に長く居座り続ける。そして100年に1度と言われるほどの暴風雨が5年ごとに発生し、備えが追い付いていない街を襲うのだ。

それにしても、嵐が次々と途切れることなく列をなして発生し、赤道付近で激しく渦を巻く惑星の図というのは、まるで別世界のように見えてくる。例を挙げるなら、地球ほどの大きさをもつ土星の白い嵐(大白斑)や、海王星に見られる大気の渦といったところか。これは惑星が大きな変化の真っただ中にいる兆候であり、その変化は決してよい方向ではないと思われる。

人間がいないほうが地球は“健康”になる?

人間は、自分たちの住む世界に実質的に居住不可能な場所があると言われても、あまり違和感を抱くことはない。北極地方は大気の温暖化が進むにつれて海氷面積がますます小さくなっているとはいえ、それでも科学的に多大な力を借りないと基本的には人が暮らすには適さないエリアである。

もちろん、北極圏にも集落は点在するし、南極にある一部の基地も、南半球の冬期で極夜となる期間も含めて人間が滞在しているという点では、厳密には常設と言える。しかし、南極大陸に人間は居住しておらず、たとえ一時的な滞在でも防寒具や技術的サポートを必要とする。

また、砂漠地帯にも居住不可能な場所がある。マックス・プランク化学研究所の研究者によると、中東・北アフリカ地域の日中の最高気温が、人類の生存可能レヴェルを上回るという結果が複数の気候変動モデルによって出たという。

断っておくが、ほとんどの科学者は、気候変動や人間の介入によって地球全体が居住不可能になるという考え方に否定的である。NASAの惑星科学者で、テラフォーミング(地球以外の天体を人間が住めるようにすること)や極限環境で生きることについて研究するクリストファー・マッケイは次のように説明している。

「当然ながら、そうした考え方はナンセンスです。確実なことは、来るべき変化は人間社会にとって極めて不都合であり、人的インフラに多大な負担を強いるものであるということです。具体的には火災、洪水、海面上昇、熱波などです。ただし、人類が減少すればするほど、それに比例して地球全体は恩恵を受けるなどと皮肉を言う人もいるでしょうが」

確かに人間がいなければ、その地域に生息する人間以外のあらゆる生物にとってメリットとなる可能性がある。ある土地から人間がいなくなった場合、彼らが立ち去る前に土地を汚染したり、焼き払ったりしていない限り、その土地はいずれ健康になる傾向にある。もはや熱帯地域に人間は暮らせないとなれば、熱帯では人間を除く生物多様性が高まる可能性がある。

マッケイは、「冷静な観察者であれば次のような疑問をもつでしょう。地球全体で見た生物多様性は、気候変動の前と後でどちらが高いのだろうかと。感覚的には気候変動後のほうが、地球全体の生物多様性は高くなるようにわたしは思います」と語る。

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最終更新:10/20(土) 14:10
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