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人間は「叫び声」の違いを、どこまで聞き分けられるのか? 叫びの研究者が科学してみた結果

7/21(日) 13:10配信

WIRED.jp

人間は喜び、悲しみ、恐怖といったさまざまな感情を抱いたときに叫び声をあげる。その叫び声の違いは、純粋に「音」だけを聴いて判別できるのだろうか──。そんな研究が科学者たちによって進められており、叫びと感情との関係や音響的なメカニズムについての解明が進められている。こうした研究が進めば将来的には音響センサーで叫びを識別できるようになり、犯罪防止や医療の改善などに応用できる可能性もあると期待されている。

医療や犯罪対策への応用に期待

「叫ぶ」という行為は多くの動物で見られる。しかし、この極端な声の出し方を、人間ほど多様な場面で用いる種はほかにないだろう。人は叫び声を聞いたとき、それが叫び声だと容易に認識できる。しかし、その種類があまりに多いため、どういった理由から叫んでいるのか突き止めるのは難しい。

叫びの研究とは、人間とほかの動物とを分かつ曖昧な境界線を探ることだ。それは過去にさかのぼり、人間が言語をもたなかったころを探る過程でもある。

現代の人間は記号を駆使する生き物と言えるが、原始的な自我の痕跡が「叫び」というかたちで顔を出すことがある。この特徴を理解できれば、言葉を話せない患者の治療が改善されたり、犯罪との戦いで役に立ったりする可能性があるだろう。あるいは、映画がもっと怖くなるかもしれない。だが、まずは叫びを叫びたらしめるものについて、科学者が説明する必要がある。

そこでエモリー大学の生物音響学研究所では、ヴォランティアの被験者181人を集め、叫び声や笑い声、泣き声などを短く録音したものを聞いてもらった。続いて、こうした人間の非言語である75種類の声を叫び声だと思うかどうか尋ねた。研究者たちは、この回答を基にそれぞれの音がもつ高さや周波数、音色といった28の音響特性を分析して、音が叫び声だと認識される際に影響するパラメーターを見つけ出したのだ。

人が「叫び声」を認識できるメカニズム

叫び声と決定づける特徴は何だろうか? たいていの人は、大きくて甲高いことだと答えるだろう。しかし、叫び声に関する過去の研究結果によると、どうもそうではないらしい。

ニューヨーク大学とドイツのマックス・プランク研究所に籍を置く神経科学者のデイヴィッド・ペッペルらは、ある音が恐怖による叫び声なのか、それともほかの非言語の声なのかを区別する特徴を突き止めるため、2015年にある研究に取り組んだ。

彼らはYouTube動画から拾い集めた叫び声と、研究所で録音した叫び声を用いてデータベースを作成した。そして、こうした叫び声をヴォランティアに聞かせて、どのくらい不安に感じたかをランク付けしてもらった。さらに、叫び声を聞いているときのヴォランティアの脳を視覚化し、叫び声が脳内における神経の活動にどのように影響しているか調べたのだ。

ペッペルらが導き出した結論は明白だった。恐怖による叫び声を決定づける特徴は、「roughness(ラフネス)」という音の大きさが変動する速さを示す測定値だったのだ。音の高さが一定の「純音」に聞こえる場合であっても、叫び声であれば実際には1秒間に何十回も大きさが変動している。

ヴォランティアは、大きさの変動がある音ほど不安感が強いと一貫してみなしてランク付けした。また脳画像からは、扁桃体に流れ込む血液量が音の大きさの変動と関連していたことがわかった。扁桃体は、脳内で恐れなどの感情を処理する1対の小さな領域だ。

ただし、ペッペルの研究には補足しておくべき重要な点がある。この研究は恐怖による叫びに焦点を当てていた。このため、ラフネスがすべての種類の叫びを決定づける特徴なのか、あるいは恐怖による叫びにのみに当てはまる特徴なのか、この研究からはわからない。

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最終更新:7/21(日) 13:10
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