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ラグビー日本代表、スコットランドを撃破! リーチマイケルが「日本に恩返しがしたい」というあの出来事

10/13(日) 22:48配信

文春オンライン

 前回W杯の南アフリカ戦で勝利した「ブライトンの奇跡」から4年、ラグビー日本代表は10月13日、激戦の末28-21でスコットランドに勝利し、史上初の決勝トーナメント進出を決めた。

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 その立役者となったのが、共にニュージーランドにルーツを持つ、主将のリーチマイケル(30)と、ヘッドコーチ(HC)のジェイミー・ジョセフ(49)だ。

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「寡黙ですが、本当に周囲に好かれる子」

 ニュージーランド人の父とフィジー人の母を持つリーチが日本にやってきたのは2004年、札幌山の手高校に入学した15歳の時。来日当初は札幌市で寿司店を営んでいた森山修一さん、久美子さん夫婦の家にホームステイしていた。久美子さんが思い出を語る。

「約1年、うちに下宿をしていましたが、お箸も上手に使ってましたし、寿司も天ぷらも、なんでもよく食べましたよ。ただ、お米を食べる習慣がなかったから、どんな食事でもお米が出てくるのに、最初は少し戸惑っていましたね」

 夫の修一さんも当時のリーチの印象をこう語る。

「寡黙ですが、本当に周囲に好かれる子でした。当時、30センチのマイケルの足に合うスパイクは札幌に売っていなくて、彼はボロボロのスパイクをテープで補修しながら履いていたんです。それを見かねたある父兄が、わざわざインターネットでスパイクを探して、彼にプレゼントしてくれたことがありましたね」

 リーチには高2の時、大きなショックを受ける出来事があったという。

「ニュージーランドの実家が火事になってしまったんです。その時、高校の佐藤幹夫監督が中心となって、保護者やOB、学校関係者、チームメイトに募金を呼びかけると、約70万円も集まった。マイケルは今でも感謝していて、『日本に恩返しがしたい』と言ってくれています」(同前)

好きな言葉は「武士道」「覚悟」

 高校卒業後、東海大学に進んだリーチは、のちに大学の同級生だった妻・知美(さとみ)さんと12年に結婚。

「大学を卒業した頃、遊びに来た知美ちゃんからレシピを聞かれたメニューが『三色弁当』です。豚ひき肉とピーマンを甘辛く炒めたものといり卵、それを三色に盛り付けるのが上の3人の息子たちの時からの定番メニューだったんですが、マイケルも気に入ってくれたみたいで」(久美子さん)

 留学当初は、部屋の天井にひらがな表をはって日本語の習得に励んだリーチ。今では漢字検定の資格も保持しているという。

「知美ちゃんが気を使って全部ひらがなでメールを送ったら、『俺は漢字もわかる』とばかりに漢字を使った文章で返信があったとか。負けず嫌いの努力家でね。ただ、数学は苦手だったようで、『日本の数学はちんぷんかんぷん』とボヤいていました(笑)」(同前)

「マイケルは森山家の四男」と話す夫婦のもとに、リーチは今でも休暇があれば家族で訪れ、いつも「ただいま」と挨拶するという。

 大学卒業後はトップリーグの東芝でプレー。日本代表には08年から選ばれ、14年4月には主将に抜擢された。スポーツライターの大友信彦氏が解説する。

「外国出身の自分が日本代表の主将を務めることに人一倍責任感を持っていて、ほかの外国出身の代表選手たちにも積極的に日本の文化を伝えています。『武士道』や『覚悟』といった言葉を好んでいますね。

 ひとたびグラウンドに立てばその“獣性”を解放して、激しいプレーでチームを鼓舞します。彼はスーパーラグビーの『チーフス』でもプレーし、ニュージーランド代表『オールブラックス』の中心選手たちからも一目置かれる存在。今の代表チームのカルチャーはリーチが中心となって作り上げてきたものですし、まさに精神的支柱です」

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最終更新:10/14(月) 21:30
文春オンライン

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