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木星探査機「ジュノー」が観測、巨大な惑星の知られざる嵐と“環”の美しい姿

12/2(月) 12:13配信

WIRED.jp

ローマ神話の主神ユピテル(ジュピター)は、浮気性のろくでなしだ。しょっちゅう人間の女性に手を出し、自分のたくらみが妻に露見しないように、わが身を厚い雲で覆い隠していた。

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だが、おあいにくさまだ。妻のユノ(ジュノー)は、夫の偽の大気を見通し、正体を見破る力をもっていた。木星(ジュピター)を探るために米航空宇宙局(NASA)が2011年に打ち上げた探査機が「ジュノー」と呼ばれているのは、どう考えてもそれが理由だろう。

ジュノーは5年の旅を経て、2016年7月4日、ついに木星を周回する軌道に入った。52日ごとに木星を一周する軌道だ。

木星は、厚い大気をもつだけでなく、強力な放射線帯にも取り囲まれている。さらに言えば、木星とその周辺領域は、太陽系では太陽に次いで2番目に危険な環境だ。にもかかわらず、ジュノーは生き延び、現在までの2年以上にわたって太陽系最大の惑星の観測を続けている。

ジュノーの観測には、木星の雲の奥深くを覗く赤外線オーロラマッピング装置「JIRAM」や、木星の複雑で巨大な磁場を観測する磁気計など、特別に設計された装置が使用されている。

現在のような太陽系が形成されるうえで、木星は大きな役割を果たした。このため、帯をまとうこの美しい惑星の理解が深まれば、地球のことも、もっとよくわかるようになるはずだ。

SHANNON STIRONE

最終更新:12/2(月) 12:13
WIRED.jp

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