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【あの時・竹原慎二奇跡の勝利】(5)王座在位188日「やり切った感は全くなかった」

スポーツ報知 5/20(土) 14:05配信

 竹原は1996年10月30日に現役引退を発表した。95年12月19日に日本人最重量級の世界王者となってから11か月後のことだった。引退の理由は「左目網膜剥離」。もうリングに立つことはできなくなっていた。

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 96年6月24日に横浜アリーナで臨んだ初防衛戦は、挑戦者ウィリアム・ジョッピー(米国)に9回2分29秒、TKO負けを喫した。王座在位期間は188日間。「やり切った感は全くなかった。24歳だったし、その後、人生、どうなるんだろうという怖さしかなかった」と竹原は振り返る。

 カストロ戦で受けたダメージは予想以上に深刻だった。初防衛戦前に左目の視力は0・03にまで落ちた。世界奪取後、一度入院し、初防衛戦前に再び入院した。会長の宮下政にも教えなかった。病院のベッドで「右目まで見えなくなってしまう恐怖」の中、葛藤した。「怖い思いをして勝つと喜びを感じ、またボクシングがやりたくなる。何が怖いか。負けることなのか? 殴られることか? いや、人が背を向け去っていくことが怖かった」

 中卒の16歳9か月で上京した。高校受験で4校落ち、受け入れてくれる場所はなかった札付きのワル。「だれからも認められたことがない生き方を変えたい」。その一心でボクシングを始め、頂点にまで立った。「人生、真っ暗だと思ったのに輝くことができた。負けたら終わり。そう言い聞かせてきたんだから…」

 24歳9か月。ボクサー人生は89年のプロデビューから7年で幕を閉じた。しかし、人生は続く。日本人最重量級の世界王者という記録と名声は残したが、「お金は大して残らなかった」と竹原。「引退するまで全額貯金してきた」というファイトマネーを頼りに第二の人生をスタートさせた。

 97年3月に香織夫人と結婚。家族も養うために都内の日焼けサロンで1年近くアルバイトもした。スポットライトを浴び、大歓声の中で激しく魂を燃やした瞬間はもうやってこない。「引退してから4年近くが一番、孤独だった。本当に何にもしてなかった」と竹原。ボクシングを忘れるために酒、たばこを始めたこともあった。

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最終更新:5/20(土) 14:17

スポーツ報知