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「発想の転換がすごい」 スライドさせて印刷するプリンタ、ネットで大反響 苦節5年、開発の舞台裏

4/17(水) 7:05配信

ITmedia NEWS

 紙の上でスライドさせると、文字や画像などを印刷できる――そんな手のひらサイズのプリンタ「RICOH Handy Printer」を、リコーが4月17日に発売する。本体の底にインクの吐き出し口があり、はがきに名前や住所を印字したり、段ボールの表面にバーコードをプリントしたりと、さまざまな用途に使える。

【写真】プリントする様子

 ネット上では「プリンタに用紙を投入して印刷する」のではなく「プリンタ本体を動かして印刷する」という発想の転換が話題を呼んでいる。同社が4日に製品を発表したところ、Twitter上では「すごい」「革命ではないか」といった声が上がった。

 「ギリギリで望みをつないできた」――そう話すのは、リコーの原田泰成さん(オフィスソリューション開発本部 開発統括センター)。原田さんらが、モバイルプリンタのアイデアを思い付いたのは約5年目にさかのぼる。「リコーの製品ラインアップにはないものを考えよう」と開発を始めたが、その道のりは、プリンタヘッドの動きのようにサッとは進まなかった。開発の舞台裏を聞いた。

ニーズがあるか分からなかった

 RICOH Handy Printerは、本体上部のボタンを押しながら、紙の上で水平にスライドさせると印刷できるモノクロインクジェットプリンタだ。ボタンを押したときの場所を基点とし、印刷するスペースを決定。搭載する光学センサーなどで、プリンタ自身の位置を把握しながら印刷し、一定の高さ以上、紙から離すとプリントが終了する。一度プリントした場所を行ったり来たりしても、重ね塗りされることはない。

 印刷データは、スマートフォンアプリ(Android)か、PCの専用アプリからBluetooth、USB経由でプリンタ本体に送る。本体の重さは300グラムと持ち運びしやすいのも特徴だ。バッテリーの連続駆動時間は約2時間。価格は5万円(税別)。

 同製品は、市場のニーズありきで生まれたものではなく、設計・開発チームのアイデアから生まれたプロダクトアウト型の商品だった。原田さんが仲間と「技術的にどのようなことができるか、夢を語るようなディスカッションをする中で生まれた」という。

 「プリンタを動かすという発想に行きつくまでは、そんなに時間はかからなかった」(原田さん)。プリンタ内部に用紙を通過させる機構を組み込むと、紙のサイズより小さなプリンタを作ることは不可能だ。スマホ感覚で持ち運べるサイズに収めるのは難しい。

 そこで発想を逆転させ、紙を動かさずにプリンタを動かすという方向性に落ち着いた。

 ただ、ニーズがあるかは分からなかった。原田さんは、商品企画を担当している近藤友和さん(オフィスプリンティング事業本部 商品戦略センター)に相談し、需要の有無を調べることにした。近藤さんは当時、リコーの販売子会社であるリコージャパンから異動になったばかりで、営業部門への人脈があった。近藤さんの人脈を生かすことで、原田さんは営業の客先訪問に同行し、意見をヒアリングした。

 原田さんが製品の構想を語ると、客先からの反応は上々だったが、二言目には「どこで使えるのか」と返ってくるのがお決まりだったという。それでも客先の業種ごとに仮説を立ててはアプローチし、“使えない理由”を聞いて回った。こうして集めた意見を開発中のプロトタイプに取り入れ、機能やデザインを洗練させていった。

 数百社を巡る中で、思いもよらないニーズも浮かび上がってきた。訪問介護では、看護師などが要介護者の家族に「連絡ノート」を手渡す。例えば「右足大腿部に処置を施しました」というようにメモを残すが、こうしたメモは手書きのため、看護師にとっては大きな負担だ。モバイルプリンタを使えば、そうした負担を軽減できる上、人体図などの画像を印刷し、処置した場所を図示すれば、家族側の理解も得やすくなる。介護現場からは「絵心がなくても使える」と好評だった。

 物流の現場では段ボールにバーコードやQRコードを印刷するというニーズもあると分かり、専用スマホアプリの機能を見直すなどした。「客先での意見を基に、機能を追加していった」(原田さん)

 リコー社内では3カ月間に1回、原田さんの上司が開発を続けるかどうか判断を下す場があった。客先訪問で集めた“生の声”は、そうした場面でも役立った。無駄な投資はできない中、機能の開発が思うように進んでいなくても「需要がある」と説得できた。原田さんは「プロダクトアウトで始めた企画だったが、マーケティングと両輪で進められたことが開発の継続につながった」「ギリギリで望みをつないできた」と振り返る。

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最終更新:4/17(水) 7:23
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